Met OpenPower probeert IBM de rollen op Intel om te draaien

Een IBM-project om het gebruik van zijn Power-serverchips uit te breiden woensdag vooruit, waarbij Big Blue Intel probeerde uit te dagen voor een grotere rol in de hyperscale datacenters van Google en Facebook.

Het is een ommekeer in het afgelopen decennium, waarin Intel's steeds krachtigere Xeon-chips de IBM Power-activiteiten hebben opgeslokt. Nu, met een nieuwe strategie om het Power-ontwerp in licentie te geven voor gebruik door andere serverfabrikanten, vecht IBM terug.

Krachtige processors worden tegenwoordig gebruikt in IBM Unix-servers die back-end-software draaien van bedrijven als IBM, SAP en Oracle. Die traditionele Unix-markt is in verval geraakt, dus IBM wil ook Power for Web- en analyse-applicaties positioneren in grote, scale-out datacenters.

IBM blijft Power-servers bouwen zoals voorheen en lanceerde woensdag nieuwe systemen op basis van zijn nieuwe Power 8-chip. Maar het schakelt andere bedrijven in om het te helpen meer klanten binnen te halen bij grootschalige online serviceproviders in de Verenigde Staten en China.

Die bedrijven kopen veel hardware, maar ze willen in toenemende mate inspraak in de manier waarop het is ontworpen, en ze willen goedkope "white box" -systemen zonder poespas. Dat is een ander bedrijfsmodel dan dat van IBM, daarom vormde het de OpenPower Foundation, een alliantie van voornamelijk leveranciers die nu 26 leden heeft.

Verschillende van die leden hebben woensdag vooruitgang rond Power aangekondigd. Nvidia zei dat zijn GPU's voor het eerst kunnen fungeren als accelerators in Power-servers. Tyan, een moederbordfabrikant, toonde het eerste referentieontwerp voor een white-box Power-server. Componentenleveranciers Mellanox, Xilinx en Altera maakten ook vorderingen bekend over Power-chips. Andere leden zijn Hitachi en Samsung.

Google maakt ook deel uit van de inspanningen en werkte samen met IBM en Canonical om open-source tools en firmware voor Power-systemen te ontwikkelen. Als IBM Google als klant kan beveiligen, zou dat een groot vertrouwen zijn, maar op dit moment evalueert Google de hardware.

"We ondergaan een vrij gedetailleerd onderzoek van de Power-architectuur voor de verschillende soorten werklasten die we zien," zei Gordon MacKean, een technisch directeur van Google, woensdag op het OpenPower-evenement. Hij is ook voorzitter van de OpenPower Foundation.

Google voelt zich aangetrokken tot de open benadering van meerdere leveranciers die IBM volgt, aldus MacKean. 'Google herkent het versterkende effect van een open community', zei hij.

Die openheid is de sleutel, en IBM doet het niet uit vrije keuze. De eigen Power-servers worden geleverd met kostbare software en services die niet geschikt zijn voor het goedkope model van bedrijven als Facebook en Google.

"Scale-out-serviceproviders kopen niet bij IBM", zegt Patrick Moorhead, analist bij Moor Insights & Strategy. 'Hoe goed de technologie ook is, ze willen het kopen van iemand met een ander kostenmodel.'

Daarom is het voor IBM belangrijk om licentiehouders te beveiligen voor zijn Power-chip. China's Suzhou PowerCore wordt de eerste licentiehouder en helpt IBM de grote Chinese markt aan te boren. Maar IBM heeft meer partners nodig, waaronder systeembouwers om Power-servers te maken.

'Ze zitten zeker nog in de kruipfase,' zei Moorhead.

Toch houdt hij van de heterogene benadering die IBM hanteert, waardoor GPU's en andere componenten als eersteklas burgers met Power-chips kunnen werken. Dit wordt gedeeltelijk bereikt door een nieuwe interfacetechnologie genaamd CAPI, waarmee GPU's en FPGA's rechtstreeks kunnen worden gekoppeld aan het geheugen van de Power-processor.

IBM bootst het bedrijfsmodel na dat wordt gebruikt door ARM, dat met succes processors voor smartphones en tablets heeft ontworpen en in licentie heeft gegeven aan andere bedrijven voor productie.

ARM richt zich ook op de servermarkt, maar valt het van de lage kant aan door energie-efficiënte kernen aan te bieden die niet erg krachtig zijn. Er is veel geroezemoes rond deze "wimpy" -kernen, en IBM's OpenPower-inspanning bevestigt in zekere zin de strategie van Intel door te laten zien dat er ook vraag is naar "gespierde" kernen.

De grotere processors bieden een veel grotere werkgeheugenruimte, wat handig is voor het snel analyseren van grote hoeveelheden data. Ze bieden ook meer computerthreads per kern en snellere I / O-bandbreedte. Voor sommige workloads zullen grotere kernen kosteneffectiever zijn, zei Moorhead.

Intel levert tegenwoordig zo'n 90 procent van de CPU's op servers en de chips vormen de ruggengraat voor hyperscale datacenters. Het bedrijf staat ook niet stil. De onlangs gelanceerde E7 v.2-processors verdrievoudigen de geheugencapaciteit van hun voorgangers, precies een van de functies die bedrijven zoals Google willen.

IBM is vastbesloten dat Power een grotere rol zal spelen, maar is zich ervan bewust dat er nog veel ontwikkelingswerk moet worden gedaan.

"Power staat bekend om computers met deuren", zegt Brad McCredie, IBM Vice President of Power Development, verwijzend naar de grote kasten waarin tegenwoordig zijn Power-servers zijn ondergebracht. 'Je ziet ze niet als scale-out computers.'

"We nemen die technologie die wordt gebruikt om computers met deuren te bouwen, we ontbinden het in zijn elementen en we stellen het beschikbaar aan mensen om te innoveren", zei hij.

IBM geeft echter maar zoveel controle over zijn serverplatform. Hoewel andere bedrijven de Power-architectuur kunnen licentiëren, zullen ze het AIX-besturingssysteem niet kunnen aanbieden; ze zullen Linux moeten gebruiken.

James Niccolai behandelt datacenters en algemeen technologienieuws voor IDG News Service. Volg James op Twitter op @jniccolai. Het e-mailadres van James is [email protected]

Word lid van de Network World-gemeenschappen op Facebook en LinkedIn om commentaar te geven op onderwerpen die voorop staan.